Randonnée que nous aimons: le plus grand site de piste de dinosaures d’Amérique du Nord

Aventure

Ce sentier peu connu dans le sud-est du Colorado, Comanche National Grassland, mène à plus de 1 300 empreintes de dinosaures exposées le long des rives de la rivière Purgatoire.

Longueur: 11 miles aller-retour, 300 pieds verticaux
Difficulté: Difficile
Pourquoi nous l’aimons: C’est une randonnée paisible aller-retour vers un site préhistorique où erraient autrefois des Apatosaurus de 25 tonnes.
Quand doit-on aller: Printemps et automne
Buzz avant la randonnée: Arrêtez-vous Le barista à La Junta pour une goélette des prairies ou un panini Rambler après la randonnée, accompagné d’un frappé au moka frais.
Toilettes: Toilettes Vault au début du sentier
Distance de Denver: Environ 200 miles
Chiens: Interdit

Il y a environ 150 millions d’années, pendant la période jurassique, un grand lac peu profond s’étendait sur une grande partie du sud du Colorado. Son rivage boueux regorgeait de dinosaures, y compris de nombreux Apatosaurus à long cou (anciennement appelés Brontosaurus), des dinosaures herbivores qui atteignaient 75 pieds de long et pesaient jusqu’à 25 tonnes, ainsi que des Allosaurus plus petits et plus féroces. Plus de 1 300 des anciennes traces de ces créatures sont encore exposées le long des rives de la rivière Purgatoire, ce qui en fait le plus grand site de traces de dinosaures en Amérique du Nord.

Une piste d’Allosaurus fossilisée. Photo de Lon Abbott

Depuis le début du sentier Withers Canyon, cet itinéraire descend à environ 250 pieds dans le gouffre et suit un affluent jusqu’à sa confluence avec la rivière Purgatoire, qui va de la chaîne Sangre de Cristo à l’endroit où elle rejoint la rivière Arkansas près de la frontière du Kansas. La route serpente devant des genévriers tronqués et des falaises de grès qui donnent l’impression d’être dans le sud de l’Utah, mais sans la foule. Tout comme dans l’Utah, cependant, c’est une bonne idée de porter un pantalon pour protéger votre peau des nombreux cactus et autres objets épineux éparpillés le long de la route.

Après avoir atteint la rivière Purgatoire, le sentier tourne à droite pour suivre un chemin de terre qui continue le long de la rive en remontant le cours d’eau. Ne comptez pas sur la rivière pour l’approvisionnement en eau, car son fond sableux est souvent sec. Les températures dans cette partie de l’état peuvent être très chaudes et il n’y a pas d’ombre, donc le coup de chaleur est un problème sérieux. Assurez-vous d’apporter beaucoup d’eau et un chapeau, et soyez prêt à affronter les prévisions météorologiques.

Après environ quatre miles, le sentier atteint les vestiges de la mission et du cimetière de Dolores, qui servaient de point focal important pour une petite communauté hispanique qui vivait dans cette région isolée à la fin des années 1800. À environ 1,5 km de plus au-delà de ces ruines, vous arrivez sur le site de la piste, où des empreintes de pas de dinosaures sont exposées des deux côtés de la rivière.

Les meilleurs exemples sont situés du côté le plus proche de la rivière. Ceux-ci incluent des impressions distinctives à trois doigts faites par un allosaure carnivore. Des centaines d’empreintes d’Apatosaurus sont également visibles, y compris sur les pistes – une série d’empreintes de pas faites par un animal en mouvement.

L’une des caractéristiques qui rendent ce site si inhabituel sont deux longues voies parallèles, faites par deux massifs Apatosaurus qui se promenaient autrefois côte à côte le long de l’ancien rivage. Les paléontologues apprécient les pistes car ils sont capables de fournir beaucoup plus d’informations que les empreintes individuelles, telles que la direction d’un dinosaure et la vitesse à laquelle il marchait lorsqu’il traversait le paysage très différent qui existait à cet endroit il y a 150 millions d’années. .

Si vous préférez ne pas marcher aussi loin, il est également possible de se rendre sur le site à vélo, mais il est très important d’apporter des tubes de rechange en raison du grand nombre de plantes épineuses le long du chemin. Le US Forest Service espère reprendre visites guidées en auto, qui sont généralement disponibles chaque samedi de mai, juin, septembre et octobre, cet automne. Vous pouvez appeler Comanche National Grassland au 719-384-2181 pour plus d’informations.

Picket Wire Canyon dans le sud-est du Colorado, Comanche National Grasslands. Photo de Lon Abbott

Y arriver: De La Junta, dirigez-vous vers le sud sur la Colorado Highway 109 pendant 14 miles, puis tournez à droite (ouest) sur County Road 802 et suivez-la sur huit miles. Ensuite, tournez à gauche sur County Road 25 et roulez vers le sud pendant six miles pour atteindre Picket Wire Corrals. Aux corrals, tournez à gauche sur Forest Road 2185 et continuez vers l’est sur environ 3,5 miles, en suivant les panneaux indiquant Withers Canyon Trailhead.

Terri Cook, 5280 Contributeur

Terri Cook est une rédactrice indépendante primée basée à Boulder. Plus de son travail peut être trouvé à down2earthscience.com.