Les « chèvres de montagne » aident à garder le sentier des Appalaches accessible

ROANOKE, Virginie (AP) – Imaginez marcher pendant une heure ou deux à travers les bois, remonter les lacets sinueux d’un sentier poussiéreux, forcer le corps et l’esprit contre les pentes des montagnes, puis alors que la végétation s’éclaircit vers le sommet et qu’une vue s’approche, de façon inattendue dans voir apparaître un trio de retraités, surnommés les chèvres de montagne, en train de tailler avec des outils à main un gros morceau de roche et de siffler pendant qu’ils travaillent.

Le Roanoke Appalachian Trail Club entretient 120 miles du célèbre sentier à proximité, y compris 16 abris de camping et 52 ponts en bois. Bien qu’il compte de nombreux responsables bénévoles, trois de ces membres du club – le président Bill Neilan, le coordinateur des effectifs Mark Farrell et le bénévole Jim Webb – ont commencé à travailler plus souvent que lors des réunions hebdomadaires du club le lundi.

“Nous trois… nous sommes juste devenus des habitués”, a déclaré Neilan. « Et c’est arrivé à un point où nous l’avons tellement apprécié qu’un jour l’un de nous a dit : « Hé, sortons mercredi, nous pouvons terminer certaines choses que nous faisions », et nous sommes sortis mercredi, puis nous est sorti vendredi, et avant que vous ne vous en rendiez compte, nous sommes là-bas deux ou trois fois par semaine maintenant – peut-être même plus que cela certaines semaines.

Et lorsqu’un jeune randonneur, à bout de souffle, est tombé sur les trois joyeux gardiens de sentiers un jour de semaine à Dragons Tooth, sa réaction exaspérée lui a inspiré un surnom, a déclaré Farrell.

“Ce jeune homme vient là-bas, il me regarde, Jim et Bill … il nous regarde juste”, a déclaré Farrell. “Et il était fou, il était vraiment bouleversé, il dit : ‘Je suis venu ici pour voir des chèvres de montagne, pas une bande de vieilles chèvres !’”

Depuis, le trio s’est appelé les chèvres de montagne, rongeant les anciennes portions usées des sections les plus parcourues du sentier des Appalaches. En une journée de travail, ils débroussaillent les arbres tombés, réparent les chemins érodés, ramassent les déchets, nivellent et nivellent les sentiers et taillent les escaliers dans la roche ou le rondin.

“Si vous avez déjà fait une randonnée jusqu’à Dragons Tooth, McAfee Knob ou Tinker Cliffs – l’un de ces trois – vous obtiendrez des exemples vraiment incroyables du travail d’escalier que nous effectuons”, a déclaré Neilan. “Ce que nous faisons, c’est… rendre le sentier praticable, car il devient impossible de monter ou de descendre, car il est tellement boueux.”

Ces trois emplacements – McAfee Knob, Dragons Tooth et Tinker Cliffs – sont souvent appelés la Triple Couronne du sentier des Appalaches, connus pour être parmi les destinations les plus populaires sur le sentier pédestre de 2 100 milles qui s’étend de la Géorgie au Maine. Entre 60 000 et 70 000 personnes visitent McAfee Knob chaque année, a déclaré Neilan, selon les statistiques d’un compteur de personnes sur le sentier.

“Cela est en grande partie lié à notre emplacement, en particulier comme McAfee Knob”, a déclaré Farrell. “Tout ce trafic piéton avec l’érosion l’épuise … vous avez des racines et des rochers qui dépassent, cela commence à s’user sur le côté, et il doit être réparé.”

Sans l’entretien, toute cette circulation piétonnière et l’érosion causée par les éléments entraîneraient un labyrinthe de risques de trébuchement pour les randonneurs, augmentant ainsi la probabilité d’accidents.

“La plupart des gens qui vont à McAfee Knob and Dragons Tooth et Tinker Cliff ne sont pas des randonneurs, ce sont juste des gens qui visitent ce site”, a déclaré Neilan. « Ils ne connaissent pas les principes de ne laisser aucune trace. Ils n’ont aucun problème à contourner les marches plutôt que sur elles, ce qui aggrave encore le sentier. »

Certaines personnes passant devant les responsables de l’entretien du sentier des chèvres de montagne se plaignent que leur travail rend la randonnée trop facile, a déclaré Farrell.

“Mon retour à eux est McAfee, Dragons Tooth, Tinker Cliffs sont fortement victimes de la traite des randonneurs à la journée, des petits enfants, des personnes âgées, et nous devons le rendre plus sûr”, a déclaré Farrell. “Nous ne pouvons pas vivre avec le fait que quelqu’un a eu un accident là-bas.”

Neilan a déclaré que le Roanoke Appalachian Trail Club effectuait des travaux sur les sentiers pour la sécurité et le confort des randonneurs et pour la protection de la terre. Cette protection est nécessaire, car tant de gens semblent totalement inconscients des principes de base de l’extérieur, même d’un concept aussi simple que de ne pas jeter de détritus.

“À titre d’exemple, trois ou quatre d’entre nous ont parcouru 5 milles à pied et 5 milles en arrière”, a déclaré Neilan. « Nous avons ramassé 32 gallons de déchets, soit trois sacs poubelles de cuisine. C’est ce que nous faisons, nous ramassons toutes ces choses au fur et à mesure.

Au-delà de la récompense d’avoir rempli un devoir envers le sentier, le trio de chèvres de montagne – et les autres membres du Roanoke Appalachian Trail Club – jouissent d’un sens étroit de la camaraderie.

“Nous aimons ce que nous faisons. C’est un travail merveilleux », a déclaré Neilan. « Si vous allez prendre votre retraite et que vous cherchez à passer votre vie à faire quelque chose qui en vaut la peine, devenez un responsable de l’entretien des sentiers.

Les événements du Roanoke Appalachian Trail Club sont répertoriés sur meetup.com, qui est également accessible via une application de téléphone mobile. Le groupe est toujours à la recherche de plus de membres, n’importe qui de tous horizons, qu’il s’agisse d’une vieille chèvre ou d’un jeune, a déclaré Farrell, un ancien enseignant.

« Une fois que j’ai pris ma retraite, j’ai dit que je voulais faire quelque chose qui contribue aux gens et que je veux être à l’extérieur », a déclaré Farrell. « J’ai même cette idée qu’un jour mes petits-enfants vont marcher ces marches de pierre que leur grand-père a mises. C’est la récompense pour moi.

Le Virginia Tech Appalachian Trail Club a récemment demandé l’aide des chèvres de montagne, toutes trois certifiées pour la tronçonneuse, a déclaré Farrell. Quatre arbres veufs – avec des cimes d’arbres dangereusement détachées qui pendent au-dessus d’un refuge de sentier et d’un terrain de camping dans le comté de Bland – doivent être enlevés en toute sécurité.

“Nous partons tôt ce samedi avec nos tronçonneuses, venez avec une corde, des vêtements de protection, de l’essence, de l’huile pour chaîne, des affûteuses de scies et des trousses de premiers soins pour bûcherons”, a déclaré Farrell dans un message texte. “Pas mal pour trois vieilles chèvres de montagne.”