La randonnée dans le Grand Canyon est un frisson mais périlleux pour les non-préparés

Un épidémie de chaleur estivale extrême à travers l’Ouest coïncide avec le début de la saison des vacances d’été, à un moment où de nombreuses familles envisagent peut-être d’explorer les grands espaces. Six millions de visiteurs affluent chaque année dans les parcs nationaux américains, mais peu d’endroits se comparent à la beauté naturelle brute du Grand Canyon.



une vue sur un canyon : vue sur le canyon depuis la rive sud, la randonnée en été peut être très dangereuse et les visiteurs doivent être préparés.  (Tom Niziol)

Vue sur le canyon depuis la rive sud, la randonnée en été peut être très dangereuse et les visiteurs doivent être préparés. (Tom Niziol)

Mais il y a une raison pour laquelle seulement 1 touriste sur 20 met les pieds sous le bord du canyon : la météo.

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Alors que la descente jusqu’à la base du canyon et le retour au bord sont exaltants et enrichissants, le changement extrême de température et la sécheresse du désert peuvent mettre en péril les randonneurs inexpérimentés et imprudents.

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La plupart des estivants voient le canyon depuis la rive sud du parc. Beaucoup sont terminés après plusieurs minutes de recherche dans les abysses profonds, mais pour les plus aventureux, une courte randonnée dans le canyon sur un sentier facilement accessible rend le voyage encore plus mémorable.

La randonnée n’importe où dans le désert pendant l’été est difficile en raison des conditions très chaudes et très sèches, mais les impacts sont encore plus extrêmes dans le Grand Canyon. le Notes du site Web des parcs nationaux des États-Unis qu’« il n’y a pas de sentiers faciles pour entrer ou sortir du Grand Canyon » et que plus de 250 randonneurs ont besoin d’être secourus chaque année.



un homme sautant en l'air : Bright Angel Trail vu de la rive sud.  (Parc national du Grand Canyon)

Bright Angel Trail vu de la rive sud. (Parc national du Grand Canyon)

Le Grand Canyon est ce que j’appelle une “randonnée à l’envers”. Les gens sont habitués aux randonnées qui commencent bas et finissent en haut, généralement jusqu’au sommet d’une montagne ou d’un autre point de repère offrant une vue panoramique. Si vous êtes fatigué de monter, pas de problème, il est facile de redescendre.

La randonnée dans le Grand Canyon est l’inverse. Les visiteurs peuvent être tentés de descendre le Bright Angel Trail depuis la rive sud du canyon pour une courte promenade.

Cependant, peu de gens se rendent compte qu’une descente d’une heure à un rythme raisonnable de 3 mph signifie que vous êtes descendu de près de 2000 pieds dans le canyon – et que la seule issue est de monter. Tout l’effort vient dans la seconde moitié de la randonnée, qui est considérablement plus difficile.

Le trekking jusqu’au fleuve Colorado reflète une descente de près de 5 000 pieds sur une longueur de 7 à 9,5 miles selon le sentier. Faire une randonnée comme celle-là en une journée est un défi à tout moment de l’année, même pour les randonneurs les plus expérimentés. Le faire en été est une recette pour un désastre pour ceux qui ne sont pas préparés.

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L’altitude et un climat désertique — une combinaison mortelle



un canyon avec une montagne en arrière-plan : : vue vers la rive sud depuis le terrain de camping Indian Gardens sur le Bright Angel Trail, à environ un tiers de la hauteur depuis la base du canyon.  Savoir que vous devez marcher aussi loin pour terminer la journée et que vous ne vous êtes pas préparé au voyage ardu peut entraîner un désastre.  (Tom Niziol)

: Vue vers la rive sud depuis le terrain de camping Indian Gardens sur le Bright Angel Trail, à environ un tiers de la hauteur depuis la base du canyon. Savoir que vous devez marcher aussi loin pour terminer la journée et que vous ne vous êtes pas préparé au voyage ardu peut entraîner un désastre. (Tom Niziol)

Le climat unique du canyon, qui présente souvent des changements de température spectaculaires, complique les choses. La différence de température que vous pouvez rencontrer du bord à la base du canyon peut être la plus grande que vous puissiez ressentir lors d’une randonnée.

Il n’est pas exclu de subir un changement de température de 50 à 60 degrés lors d’une randonnée qui commence le matin sur le bord et se termine en milieu d’après-midi le long du fleuve Colorado, près d’un kilomètre plus bas. Une randonnée estivale qui commence au lever du soleil depuis le bord du canyon peut présenter des températures fraîches inférieures à 50 degrés, mais les températures en milieu d’après-midi à Phantom Ranch près de la base du canyon dépassent régulièrement les 100 degrés. Parfois, ils peuvent atteindre 120 degrés.



(Tom Niziol)

(Tom Niziol)

La météo de ce week-end offre un exemple remarquable de ces contrastes.

La dépression de samedi matin au bord du Grand Canyon a chuté à 43 degrés, tandis que les températures de l’après-midi ont grimpé à 116 degrés à la base. La situation se répétait dimanche. Après avoir commencé la journée dans les années 40 au bord, le plus haut de l’après-midi à la base devrait monter en flèche à environ 115, avec un avertissement de chaleur excessive en effet.



tableau : Plage de température au Grand Canyon samedi entre le bord sud et la base.

Plage de température au Grand Canyon samedi entre le bord sud et la base.

Il y a deux facteurs principaux qui causent ces énormes différences de température. Le premier est l’élévation. Dans l’atmosphère, la température change d’environ 3,5 degrés pour chaque 1 000 pieds d’altitude. Au fur et à mesure que vous montez, il fait plus froid; c’est pourquoi vous voyez de la neige au sommet des montagnes. L’inverse est vrai lorsque vous descendez dans le canyon à cause d’un processus connu sous le nom de réchauffement par compression. Avec une différence de près de 5 000 pieds entre le bord et la base du canyon, la température devrait se réchauffer de 18 degrés.

Le deuxième facteur est l’emplacement désertique du canyon. L’air est exceptionnellement sec dans cette partie du monde, ce qui permet des variations de température plus marquées. Cela signifie qu’il fait plus froid la nuit et plus chaud pendant la journée que l’air qui a une humidité plus élevée. Les sols sablonneux du désert se chauffent et se refroidissent également beaucoup plus rapidement.

Les effets combinés produisent un double coup dur qui peut être épuisant pour les randonneurs.

Selon une étude, les extrêmes d’humidité et de chaleur sont sur le point de dépasser les limites de la capacité de survie humaine

Cette gamme peut submerger les randonneurs sans méfiance ou novices. Lors d’une récente randonnée que nous avons faite début avril du bord à la base du canyon, la température du lever du soleil était de 37 degrés. Au moment où nous avons atteint le fleuve Colorado en début d’après-midi, la température était montée en flèche à 92.

L’eau peut faire la différence entre la vie et la mort lors d’une randonnée dans le Canyon. La chaleur extrême menace de dessécher littéralement toute personne sans hydratation adéquate. Dans l’environnement sec du canyon, vous n’avez pas l’impression de transpirer. C’est parce que votre sueur s’évapore immédiatement dans l’air. Il est difficile de remarquer à quelle vitesse vous perdez de l’eau.

Bien trop souvent, il est trop tard lorsqu’on découvre à quel point ils sont déshydratés. Ceux qui ne sont pas préparés paient le prix avec une déshydratation sévère, un coup de chaleur et, dans certains cas, la mort. Il est primordial d’emporter suffisamment d’eau lors d’une randonnée.

La randonnée de sept milles sur le sentier South Kaibab, du bord à la base du canyon, ne comporte aucune source d’eau. J’ai transporté environ un gallon d’eau pour la descente. C’est environ 8,3 livres de poids supplémentaire à transporter, mais c’est vraiment salvateur.

Les meilleurs moments pour faire de la randonnée dans le Grand Canyon sont généralement au printemps et à l’automne, lorsque les températures n’ont pas tout à fait atteint les extrêmes qui sont en route cette semaine. Si vous prévoyez de visiter le Grand Canyon cet été, je vous suggère une courte descente dans le canyon, car cela vous permet de vraiment comprendre de quoi il s’agit. Cela dit, planifiez à l’avance, en vous assurant d’être en bonne forme physique pour vous relever une fois que vous avez redescendu.

Habillez-vous convenablement, surtout en ce qui concerne les chaussures. Surtout, apportez beaucoup d’eau. Cela rendra votre voyage beaucoup plus agréable et pourrait très bien vous sauver la vie.

Tom Niziol a récemment pris sa retraite en tant qu’expert en météorologie hivernale chez Weather Channel après une carrière de 32 ans au bureau du National Weather Service à Buffalo.

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