Avec des sentiers en expansion et des cyclistes engagés, le vélo de montagne s’épanouit dans le sud-est du Michigan

Cet article fait partie de Inside Our Outdoors, une série sur les parcs, les voies vertes et les sentiers connectés du sud-est du Michigan et la façon dont ils affectent la qualité de vie des résidents. Il est rendu possible grâce au financement du Michigan Trails and Greenways Alliance.

Jade de Gracia, 21 ans, passe beaucoup de temps à étudier pour devenir technicienne en IRM au Washtenaw Community College. Mais chaque fois qu’elle en a l’occasion, elle adore emmener son vélo de montagne Motobecane faire un tour sur l’un des nombreux sentiers de vélo de montagne du sud-est du Michigan.

«C’est plus excitant pour moi que les sports d’équipe», dit-elle. “C’est un très bon exercice de groupe, mais c’est génial de le faire seul. C’est accessible et gratuit. J’aime la montée d’adrénaline.”

En grandissant, de Gracia a passé beaucoup de temps avec sa famille sur le Sentier des Potawatomi, une boucle de 17,4 miles située dans la zone de loisirs de Pinckney. Au-delà de cela, elle a également traversé le Réseau de sentiers du lac Bishop de l’aire de loisirs de Brighton, et même quelques sentiers à Kalamazoo. Mais son endroit préféré pour emmener son vélo en ce moment est le 22-mile Sentier de la Fondation DTE Energy, qui a ouvert ses portes à Chelsea en 2016 à quelques kilomètres de chez elle.

Au cours de ses nombreux voyages à DTE, de Gracia a rencontré des personnes de tous âges et de tous niveaux. Et tandis que certains peuvent considérer le VTT comme une poursuite pour les amateurs de sensations fortes et les athlètes professionnels, de Gracia ne pense pas du tout que ce soit le cas.

«J’aime quand je vois des petits enfants avec leurs parents», dit-elle. “Gens [sometimes] regardez ça comme un sport dangereux. Mais ces gens ne savent pas ce que c’est. C’est vraiment une bonne chose à faire en famille. “
Tyler Pokowski fait un saut sur son vélo de montagne aux Shelden Trails à Stony Creek Metropark.
De Gracia n’est que l’un des nombreux Michiganders de tous âges qui aiment le passe-temps populaire du VTT (ou du vélo hors route). Depuis sa première apparition ici il y a environ 30 ans, un réseau de sentiers toujours en expansion et plusieurs groupes de passionnés dévoués ont vu le jour pour soutenir le sport dans le sud-est du Michigan.

Intérêt qui explose

Depuis qu’il a commencé à travailler avec le ministère des Ressources naturelles du Michigan (DNR) en 2005, Ron Olson, le chef des parcs et des loisirs de l’agence, a regardé le vélo de montagne et son cousin proche, le vélo de route sur gravier, gagner de nombreux fans dans tout l’État. Et il pense que COVID-19 n’a fait qu’accroître l’empressement des gens à parcourir les sentiers. Ventes de VTT à suspension avant augmenté de plus de 150% en avril 2020 par rapport à l’année précédente, selon NDP Group, une firme d’études de marché. Mais l’enthousiasme pour le sport remonte bien au-delà de 2020.

«Le vélo de montagne a vraiment évolué et a explosé en termes d’intérêt dans le Michigan», dit Olson. «Je pense que beaucoup de gens sortent et découvrent le plein air avec leurs vélos. Et bien sûr avec le avènement des vélos à gros pneus, ça a vraiment ouvert le sport toute l’année. “
Rivers Whitson parcourt les Shelden Trails au Stony Creek Metropark.
Le vélo de montagne moderne a fait ses débuts dans le comté de Marin, en Californie dans les années 60, grâce aux efforts d’un groupe d’adolescents appelé le Gang de Larkspur Canyon, qui a modernisé des vélos à pneus ballon à une vitesse d’époque et les a conduits autour du mont. Tamalpais et Baltimore Canyon dans la ville de Larkspur.

Le sport a commencé à s’implanter au Michigan dans les années 80 et sa popularité a augmenté au début des années 90. Bien qu’il existe aujourd’hui plus de 20 pistes cyclables polyvalentes dans le sud-est du Michigan destinées aux vététistes, rouler sur les terres publiques était un défi pour les cyclistes au début.

«Les vététistes étaient aux prises avec des problèmes d’accès», déclare Jason Aric Jones, directeur du plaidoyer pour le Association de vélo de montagne du Michigan (MMBA). «Les vélos de montagne étaient nouveaux et les gens ont commencé à emprunter les sentiers de randonnée à voie unique en surface naturelle. Certains gestionnaires fonciers ont accueilli les vélos, d’autres non. C’était très localisé.

Pour résoudre ce problème et d’autres pour les cyclistes hors route, le MMBA a été formé vers 1989. Le MMBA a commencé à l’origine comme une union entre la Potawatomi Mountain Biking Association (PotoMBA), qui est active dans les comtés de Washtenaw et Livingston, et un autre ouest du Michigan- groupe basé. Depuis, plusieurs autres organisations ont rejoint la MMBA.

Avec la communauté du vélo de montagne de l’État derrière elle, MMBA a commencé à plaider pour des règles cohérentes pour la conduite du vélo de montagne sur les terres publiques, qui sont gérées par une variété d’entités différentes comme le MRN et les métroparcs Huron-Clinton, ainsi que les gouvernements de comté et locaux.

Au fil du temps, le vélo de montagne est devenu plus accepté dans l’État, et les groupes de vélo de montagne ont commencé à pousser pour des sentiers polyvalents qui répondaient à leurs besoins. Les gestionnaires des terres ont répondu à leur organisation en ouvrant des sentiers existants qui avaient été construits à l’origine pour la randonnée, ainsi qu’en permettant la construction de nouveaux sentiers qui prennent spécifiquement en considération des questions telles que la durabilité et l’excitation.
Steve Vigneau, bénévole principal de la Clinton River Area Mountain Biking Association (CRAMBA), dirige un groupe de vététistes sur les Shelden Trails du Stony Creek Metropark.
Les sentiers de vélo de montagne modernes sont construits avec des pentes plus douces que les sentiers de randonnée à l’ancienne, ce qui aide à mieux gérer le ruissellement de l’eau et à minimiser l’érosion. Et les sentiers à voie unique, construits pour accueillir un cycliste à la fois, sont souvent préférés par les vététistes car ils sont mieux adaptés aux caractéristiques difficiles telles que les lacets, les jardins de rocaille, les tas de bûches, les sauts d’écart et les promenades sur les murs.

Contrairement aux propriétaires de véhicules tout-terrain ou de motoneiges, les utilisateurs de VTT ne paient pas de frais à l’État pour immatriculer leurs véhicules. Il n’y a donc pas un flux constant de revenus pour financer les sentiers de vélo de montagne.

L’État accorde des fonds pour certains projets par le biais du programme de solutions de rechange en matière de transport et des subventions du Michigan Natural Resources Trust Fund. Et le MRN alloue maintenant de l’argent de son fonds d’immobilisations pour offrir des fonds de contrepartie pour encourager les projets de sentiers à travers l’État. Mais pour la plupart, les groupes de vélo de montagne ont dû se mobiliser pour construire et entretenir les sentiers qu’ils empruntent.

«Nous avons toujours dû travailler ou offrir un soutien financier pour maintenir notre accès», dit Jones. «Et il est important que la nouvelle génération de vététistes sache qu’une partie du métier de vététiste consiste à redonner au trail. Venez faire le travail du trail et soutenir votre local [group]. “

Des passionnés engagés

Il existe trois grandes organisations de vélo de montagne dans la région d’Ann Arbor-Metro Detroit: Association de vélo de montagne Potawatomi (PotoMBA), Association de vélo de montagne de Motor City (MCMBA), et Association de vélo de montagne de la région de la rivière Clinton (CRAMBA). À l’origine chapitres du MMBA, ils sont finalement devenus des organismes sans but lucratif indépendants au milieu des années 2000, mais restent affiliés au MMBA.

Des trois groupes, PotoMBA est le plus grand du sud-est du Michigan, avec plus de 600 membres. DTE Energy Foundation Trail, qui porte le surnom de “Dirt Roller Coaster du Michigan”, est peut-être son projet le plus médiatisé. Les travaux ont commencé sur le DTE en 2015 après que le MRN du Michigan et PotoMBA ont signé un accord d’exploitation pour construire le sentier à Waterloo Recreation Area, un parc d’État de 20 000 acres situé à Chelsea. Le projet a pris encore plus de vigueur lorsque la DTE Energy Foundation lui a accordé une subvention de 250 000 $ en échange de droits de dénomination.

PotoMBA est également responsable de la construction du réseau de sentiers de vélo de montagne de la zone de loisirs de Brighton et a été responsable du développement, de l’entretien ou de la construction d’une variété d’autres sentiers dans la région. Il travaille actuellement avec le MRN pour réaménager le sentier Potawatomi. Ce projet a été retardé un peu l’année dernière à cause du COVID-19, mais devrait reprendre cet été.

Le MCMBA prend en charge environ 15 sentiers dans les comtés de Wayne, Oakland et Livingston. Le groupe compte actuellement 260 membres actifs, qui consacrent environ 4 000 heures de travail chaque année au développement et à l’entretien des sentiers locaux.

En plus de parrainer des manèges de groupe, des collectes de fonds et des événements annuels comme le Milford Bike Fest et le Trail Challenge, le MCMBA organise régulièrement des journées de sentiers où les bénévoles aident en nettoyant ou en construisant de nouvelles sections de sentier. Le 24 avril, le groupe a organisé une journée de trail au parc Rouge à Detroit.

«Nous avons eu environ une douzaine de personnes qui se sont manifestées», déclare Dave Hurst, président du conseil d’administration de MCMBA. “Il y a beaucoup de plantes envahissantes qui encombraient les zones hors du sentier. Nous avons donc nettoyé les plantes envahissantes et commencé à construire une section pour enfants, qui sera une boucle pour nos jeunes cavaliers pour les rendre plus confiants dans la conduite.”

Au cours d’autres jours de sentier récents, les bénévoles du MCMBA ont également ajouté 0,2 mille de sentier au parc Lakeshore à Novi et une boucle pour enfants au parc Settler’s à Hartland. À l’heure actuelle, le groupe collabore avec le MRN pour examiner une éventuelle séparation des sentiers de vélo de montagne et des sentiers équestres à l’aire de loisirs de Proud Lake, dans le canton de Commerce Charter. Il travaille également régulièrement avec le comté de Wayne pour entretenir les sentiers le long de la promenade Hines et est actuellement intéressé à étendre le réseau de sentiers là-bas.

Au nord du MCMBA se trouve le CRAMBA, qui compte environ 480 membres actifs. CRAMBA couvre un territoire qui s’aligne à peu près avec le bassin versant de la rivière Clinton et s’occupe d’environ 15 sentiers situés dans les comtés de Macomb, St. Clair, Lapeer et Oakland. En plus de déblayer les sentiers au printemps, en été et à l’automne, les bénévoles du groupe travaillent avec les gestionnaires des terres pour déneiger les sentiers pour faire du vélo à gros pneus pendant les mois les plus froids.

CRAMBA travaille actuellement sur deux grands projets, tous deux dans le canton de Shelby. Le premier, le projet Far Side Trail, consiste à créer trois nouveaux sentiers financés par des donateurs au parc River Bend, qui est géré par le canton. Une grande ouverture pour la première section du projet, un sentier d’un mile appelé Spring Hill Trail, a eu lieu au parc le 23 mai.

CRAMBA collabore également avec Huron-Clinton Metroparks sur le réaménagement des Shelden Trails à Stony Creek Metropark, qui sont utilisés par les vététistes, les coureurs de trail, les randonneurs et les skieurs de fond. Le Metropark ajoute plus de 0,5 mile de nouveau sentier, pour un total de six miles de sentier à voie unique, et s’efforce de rendre l’une de ses boucles accessible aux vélos à main.

À l’heure actuelle, CRAMBA donne des conseils sur le projet, mais il prévoit de s’impliquer encore plus une fois la construction terminée.

«Les Métroparcs voient leurs sentiers comme un élément fondamental de l’infrastructure, ils apportent donc des améliorations majeures, embauchant un concepteur professionnel et un constructeur professionnel», déclare Steve Vigneau, un ancien membre du conseil d’administration de CRAMBA qui est toujours actif au sein du groupe. “Nous les avons soutenus tout au long du processus, puis, lorsque les professionnels seront partis, nous en assurerons la maintenance à long terme.”
Steve Vigneau, bénévole principal de la Clinton River Area Mountain Biking Association (CRAMBA).
Équilibrer l’utilisation

Alors que les groupes de VTT passent beaucoup de temps à se concentrer sur la construction et l’entretien des sentiers, les gestionnaires fonciers ont une autre tâche: trouver comment attribuer équitablement l’accès aux différents groupes d’intérêt qui leur sont liés.

À la zone de loisirs de Waterloo, par exemple, le MRN doit tenir compte des cyclistes, des randonneurs, des cavaliers, des chasseurs et de la présence du crotale massasauga de l’Est, qui est un reptile protégé.

«J’utilise le mot équilibre tout le temps», dit Olson. «Nous devons nous assurer que l’atmosphère de ce parc est gérée et entretenue avec beaucoup de soin, mais nous voulons stimuler les progrès en nous assurant que nous sommes pertinents pour les différents types d’utilisation, tels que la croissance du VTT, à condition que c’est fait correctement et bien planifié. “

Afin de trouver cet équilibre, le DNR s’est de plus en plus impliqué dans la séparation des pistes, notamment celles destinées aux cyclistes et aux cavaliers. Au-delà de cela, l’État s’appuie maintenant sur un conseil consultatif des sentiers, qui a un comité non motorisé auquel Jones siège, pour aider à prendre des décisions concernant les sentiers.

Pour Jones, c’est un grand développement, et il est enthousiasmé par toutes les avancées réalisées par les vététistes dans le Michigan au cours des dernières décennies. Cela dit, il s’inquiète toujours de la complaisance et exhorte les jeunes motards à s’impliquer dans des groupes comme CRAMBA, MCMBA et PotoMBA.

«Ils plaident pour votre accès à ces sentiers», dit-il. “Si nous ne sommes pas là, quelqu’un d’autre a des projets sur ces espaces verts. Si vous ne vous souciez pas de vos propres intérêts, vous n’aurez pas cet intérêt. Cela tient toujours. Cela a eu lieu en 1989, et cela tient toujours. en 2021. ”

David Sands est un écrivain indépendant basé à Detroit. Il a couvert l’actualité du Huffington Post Detroit en tant que rédacteur adjoint et a travaillé comme rédacteur pour le site d’information sur les transports Mode Shift. Suivez-le sur Twitter @dsandsdetroit.

Photos par Nick Hagen.